La sonde InSight de la NASA se replie sur elle-même alors qu’une tempête s’abat sur Mars

L’atterrisseur de NASA recouvert de poussière risque d’être bientôt à court d’énergie, mettant ainsi fin à une mission de quatre ans sur la planète rouge.

La mission InSight de NASA sur Mars attend actuellement une tempête de poussière de la taille d’un continent qui a fait chuter les niveaux d’énergie de l’atterrisseur.

InSight a atterri sur Mars en novembre 2018 et a depuis recueilli des données sismologiques qui ont permis aux scientifiques de mieux comprendre la structure interne de la planète. L’intrépide atterrisseur a détecté plus de 1 300 tremblements de terre martiens (dont les plus importants jamais détectés sur une autre planète) et pris sa part d’images de la surface martienne.

La mission InSight sur Mars attend actuellement une tempête de poussière de la taille d’un continent qui a fait chuter les niveaux d’énergie de l’atterrisseur.

InSight a atterri sur Mars en novembre 2018 et a depuis recueilli des données sismologiques qui ont permis aux scientifiques de mieux comprendre la structure interne de la planète. L’intrépide atterrisseur a détecté plus de 1 300 tremblements de terre martiens (dont les plus importants jamais détectés sur une autre planète) et pris sa part d’images de la surface martienne.

Mais depuis son atterrissage, InSight est confronté à des dépôts de poussière sur ses panneaux solaires, qui constituent la seule source d’énergie de l’atterrisseur. La poussière, soulevée et déposée par des tempêtes comme celle qui s’abat actuellement sur InSight, réduit la quantité d’énergie que l’atterrisseur peut tirer du Soleil.

En l’absence d’un dépoussiéreur à bord de l’atterrisseur, l’équipe d’InSight a essayé de trouver des moyens créatifs pour déloger la poussière. Elle a même essayé de verser davantage de poussière sur les panneaux, afin de déloger la fine pellicule de poussière qui étouffe la lumière. Malheureusement, ces mesures palliatives n’ont fait que retarder ce qui est désormais considéré comme inévitable : InSight sera à court d’énergie.

En juin, la NASA a annoncé qu’InSight n’arriverait probablement pas jusqu’à la fin de l’année. L’agence a pris des mesures pour prolonger la vie de l’atterrisseur : Tous les instruments d’InSight, sauf un, ne fonctionnent plus, ce qui réduit la pression sur les batteries de l’atterrisseur.

Le seul instrument encore opérationnel est le sismomètre de l’atterrisseur, l’instrument qui a été fondamental pour les observations d’InSight pendant son séjour sur la planète rouge.

Mais dans le but de prolonger la mission, l’équipe InSight a désactivé le système de protection contre les défaillances, qui permet à l’atterrisseur de passer en mode de sécurité pendant les périodes dangereuses. Lorsque le système de protection contre les défaillances est désactivé, InSight est exposé aux fronts froids et aux tempêtes de poussière qui peuvent être (et se sont avérés) fatals à l’équipage de la sonde.

Les nuages beiges sur cette image de Mars Reconnaissance Orbiter sont une énorme tempête de poussière sur Mars.
Image : NASA/JPL-Caltech/MSSS

« L’objectif est d’obtenir des données scientifiques jusqu’au point où InSight ne peut plus fonctionner du tout, plutôt que d’économiser de l’énergie et de faire fonctionner l’atterrisseur sans aucun avantage scientifique », a déclaré Chuck Scott, chef de projet d’InSight au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, dans un communiqué de la NASA à l’époque.

Le 3 octobre, la tempête imminente a été suffisamment intense pour soulever de la poussière qui a augmenté la brume de l’atmosphère de 40 %, réduisant la quantité d’énergie que recevait InSight de 425 wattheures par sol à 275 wattheures par sol.

Selon un récent communiqué, InSight sera privé d’énergie si la situation persiste pendant plusieurs semaines. Scott a déclaré que si cette tempête ne sonnait peut-être pas le glas de l’atterrisseur, la prochaine tempête sera un véritable souci.

Le calendrier officiel de la NASA concernant la mort probable du rover s’étend de fin octobre à janvier 2023. Les dernières mises à jour publiques du niveau d’énergie d’InSight sont publiées ici.

Quelle que soit la date d’expiration de l’atterrisseur, on se souviendra de tout ce qu’il a révélé sur la géologie de Mars, la planète la plus semblable à la Terre dans notre système solaire.

Insight en novembre 2018 et avril 2022. Notez la poussière sur les panneaux solaires.
Gif : NASA/JPL-Caltech

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2 thoughts on “La sonde InSight de la NASA se replie sur elle-même alors qu’une tempête s’abat sur Mars”

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