Des nouvelles images de Jupiter prises par le télescope Webb révèlent les aurores scintillantes de la planète

Le télescope spatial Webb capture Jupiter comme on ne l’a jamais vu auparavant. La géante gazeuse brille dans le dernier lot d’images Webb, qui montrent des aurores lumineuses à ses pôles nord et sud, d’énormes tempêtes qui font rage depuis des siècles, des anneaux extrêmement faibles et deux des 79 lunes connues de la planète.

La caméra proche infrarouge de Webb (NIRCam) a pris les images le 27 juillet, offrant aux scientifiques des vues sans précédent de Jupiter. « Pour être honnête, nous ne nous attendions pas vraiment à ce qu’il soit aussi bon », a déclaré Imke de Pater, professeur émérite de l’Université de Californie à Berkeley qui a dirigé les récentes observations de Jupiter, dans un communiqué . « Nous n’avons jamais vu Jupiter comme ça. Tout cela est assez incroyable.

Jupiter est toujours un étourdissant. Pendant des années, le vaisseau spatial Juno a renvoyé des images incroyables de la plus grande planète du système solaire qui mettent en valeur ses vents tourbillonnants et ses stries gazeuses. Mais la quantité de détails révélée par les images Webb est autre chose. Cela est dû à la capacité de Webb à collecter la lumière infrarouge, une longueur d’onde qui n’est pas visible à l’œil humain mais qui peut traverser les gaz et la poussière qui, autrement, obscurciraient la lumière. Les images que vous voyez ici sont traduites dans le spectre visible , pour les rendre visibles par nous et pour mettre en évidence les caractéristiques spécifiques de Jupiter.

La scientifique citoyenne Judy Schmidt a aidé à traduire les données Webb en images finales.

« Bien que nous ayons déjà vu bon nombre de ces caractéristiques sur Jupiter, les longueurs d’onde infrarouges de JWST nous offrent une nouvelle perspective », a déclaré de Pater. Jupiter a les aurores les plus brillantes du système solaire, et les images révèlent les émissions aurorales de l’hydrogène ionisé sous forme de brume à haute altitude au-dessus des pôles nord et sud de la planète.

Une autre caractéristique principale est la célèbre tempête de Jupiter, la Grande Tache Rouge. On pense que cette tempête à haute pression se prépare sur Jupiter depuis des centaines d’années, tournant dans le sens inverse des aiguilles d’une montre. Sur les images, il apparaît sous la forme d’un point blanc car il réfléchit beaucoup de lumière solaire, selon la NASA. « La luminosité ici indique une haute altitude – donc la Grande Tache Rouge a des brumes à haute altitude, tout comme la région équatoriale », a déclaré Heidi Hammel, scientifique interdisciplinaire Webb pour les observations du système solaire, dans un communiqué. « Les nombreuses ‘taches’ et ‘rayures’ blanches brillantes sont probablement des sommets de nuages ​​à très haute altitude d’orages convectifs condensés. »

L’image grand champ de Jupiter révèle ses lunes et ses anneaux.

Webb a également révélé le système d’anneaux sombres de Jupiter, qui est un million de fois plus faible que Jupiter lui-même, et les lunes Amalthea et Adrastea. Pendant ce temps, de minuscules points lumineux en arrière-plan sont des galaxies lointaines. « Il est vraiment remarquable que nous puissions voir des détails sur Jupiter avec ses anneaux, ses minuscules satellites et même ses galaxies sur une seule image », a déclaré de Pater.

Webb devrait fonctionner pendant environ 20 ans et peut-être plus. Le télescope est actuellement situé sur une perche céleste à environ 1 million de kilomètres, à partir de laquelle il observe à la fois les objets proches et certaines des lumières les plus éloignées de l’univers.

La NASA et l’Agence spatiale européenne, le successeur de 10 milliards de dollars du télescope spatial Hubble, ont explosé à la fin de l’année dernière et observent le cosmos dans l’infrarouge depuis l’été. Les scientifiques espèrent voir l’aube de l’univers avec Webb, en remontant jusqu’à l’époque où les premières étoiles et galaxies se formaient il y a 13,7 milliards d’années.

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